EL ORO DEL SIGLO XXI: ¿El litio le dice adiós al petróleo?

13.07.2023

¿Quizás estemos frente al reemplazo del petróleo?, hablamos del nuevo "Oro Blanco", el "Oro del Siglo XXI": El litio. Este metal se ha convertido en uno de los recursos que más interés despierta a nivel mundial . Esto sucede tanto entre las empresas que participan de las industrias extractivas o de la química, que ven en él una oportunidad atractiva de negocios, como en los países que tienen reservas dentro de su territorio, que aspiran a atraer inversiones y generar productividad con esto. La Argentina se encuentra entre los países con mayor potencial para beneficiarse del creciente interés por el litio ya que forma parte, junto con Bolivia y Chile, de un espacio geográfico privilegiado, conocido como el "triángulo del litio".

El litio ocupa la posición 25 en el ranking de elementos más abundantes de la Tierra. Se encuentra en más de 150 minerales, entre los que se incluyen arcillas, aguas geotermales y agua de mar. Hay que tener en cuenta que, solo en pocos depósitos se encuentra en niveles de concentración adecuados para su explotación

Según datos de 2018 del Servicio Geológico de los Estados Unidos, alrededor del 67% de las reservas probadas de litio, y cerca de la mitad de la oferta global, se concentra en esa región. La Argentina cuenta con 1/7 de las reservas, lo que la ubica en la cuarta posición global, y aporta cerca de 1/6 de la producción total, lo que la coloca en la tercera posición en el ranking mundial. Este servicio también, destaca que la Argentina es el país con mayor cantidad de recursos con potencial valor económico, aunque no de probada factibilidad y rentabilidad, con cerca del más del 20% del total mundial. El litio disponible allí está concentrado mayormente en tres provincias: Catamarca, Jujuy y Salta. Hasta el momento, hay solo dos emprendimientos en fase operativa a escala industrial, uno en Catamarca, el cual funciona desde 1998, y otro en Jujuy, el cual funciona desde 2015. Hoy en día se encuentran varios más en etapa de desarrollo.

En Argentina, la Universidad Nacional de La Plata lleva a cabo un convenio para la instalación y puesta en funcionamiento de una planta de fabricación de celdas y baterías de litio de la Argentina, que estará ubicada en el predio del Polo Científico-Tecnológico que la universidad. Se trata de la integración de un consorcio junto al Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) y la empresa YPF-Tecnología (Y-TEC) para poner en marcha la primera fábrica nacional con sede en una institución pública, dedicada a la producción de celdas de ion litio. Se trata de una apuesta estratégica a la protección del medioambiente a través de la investigación, desarrollo y producción de fuentes de energías limpias

El litio es el tercer metal de la tabla periódica y el más liviano. Su descubrimiento fue en el año 1817 y luego de más de 200 años logró transformarse en un protagonista excluyente de la actual revolución tecnológica a partir de su utilidad para el desarrollo de una gran variedad de elementos de almacenamiento de energía. Este metal tiene varios usos. La aplicación más importante es la producción de baterías de litio para teléfonos celulares, computadoras y tablets; y de forma más incipientemente, vehículos eléctricos e híbridos. Sin embargo, el litio tiene muchos otros usos que, aunque no son tan visibles para los consumidores, son muy importantes en términos de la demanda por el recurso, como por ejemplo, el litio se emplea como insumo en la producción de cerámicos y vidrios para darles mayor resistencia al cambio de temperatura. Se usa en grasas y lubricantes, para hacerlas más resistentes al calor. El litio se utiliza también en ciertos medicamentos psiquiátricos y en cerámicas dentales. El más liviano de los dos isótopos de litio se utiliza en la producción de tritio para armas nucleares

Dado su poder y la extensa lista de usos que se le pueden dar al Oro Blanco, el mayor reto para el presente y el futuro de la industria será el hecho de poder reducir los impactos que a día de hoy genera la extracción de este metal. La minería del litio esta en auge, es el presente, y su potencial podría garantizar un éxito en el futuro y una baja en la contaminación.

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